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巨大的沙尘暴夺走了火星的水源

火星上粉状土壤的风暴导致了地球剩余水分的流失。

1月22日发表在《自然天文学》(Nature Astronomy)杂志上的一篇报道称,这种新提出的失水机制可能也会提示火星最初是如何脱水的。研究人员利用美国国家航空航天局(NASA)火星勘测轨道飞行器(Mars Reconnaissance Orbiter) 10多年来获取的图像数据,调查了这颗红色星球频繁发生的沙尘暴的构成,其中一些足够大,可以围绕这颗星球运转数月。

在2006年和2007年的一次大规模沙尘暴中,在离地面近80公里的高空发现了水蒸气的迹象。这项研究的共同作者、弗吉尼亚汉普顿大学的天文学家尼古拉斯·诸天说,水蒸气在“火箭尘暴”(快速垂直移动的风暴)中上升,其对流流动与地球上的一些暴风云类似。

在海拔50公里以上的地方,来自太阳的紫外线很容易穿透这颗红色星球稀薄的大气层,并破坏水在氢和氧之间的化学键。如果让氢自行运转,它就会游离到太空中,从而使地球上对水的重要成分减少。

“因为它很轻,所以氢在火星上相对容易丢失,”天文学家说。“从地球上也可以测量到氢的损失,但是我们有太多的水,所以这没什么大不了的。”

先前的研究表明,曾经被100米深的海洋覆盖的火星,由于氢气逸出而失去了大部分水(SN Online: 10/15/14)。但这是首个确定沙尘暴是帮助气体分解的机制的研究。天空说,所有沙尘暴的影响可能占火星当前氢损失的10%。

这在过去是否正确还不得而知。回溯到几十亿年前,火星还是温暖潮湿的时候,就不那么容易了。科学家们不知道沙尘暴在更潮湿的气候或更厚的大气中是如何起作用的。

加州莫菲特场美国宇航局艾姆斯研究中心的天文学家Kevin Zahnle没有参与这项研究,他说:“几个星期或者几个月的变化并不能真正告诉你关于控制氢气的1000年的时间尺度。”

但是,研究大气气体逸出的专家Zahnle同意这项研究的主要观点:目前,沙尘暴正在使火星干涸。

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